Deze Gentse start-up wil de verzekeringsmarkt openbreken: 'We weigeren naar het buitenland te verkassen omdat daar zogezegd meer mogelijkheden zijn'

Deze Gentse start-up wil de verzekeringsmarkt openbreken: 'We weigeren naar het buitenland te verkassen omdat daar zogezegd meer mogelijkheden zijn'

Elke sector wordt zowat gedigitaliseerd door een start-up. WeGroup is een van de groeibedrijfjes die momenteel de verzekeringswereld door elkaar schudt. De ambitie van medeoprichter en CEO Arvid De Coster is dan ook niet de minste. “Met een ecosysteem voor het insurance landschap willen we verzekeringen wereldwijd toegankelijk maken.” Bloovi-storyteller Magali De Reu vroeg naar zijn ervaringen, successen én mislukkingen als startende ondernemer.

Van zolderkamer naar snelle go-to-market

Samen met Bjorn Vuylsteker en Rémi Wildschut stampte Arvid De Coster eind 2017 WeGroup uit de grond. “Ik werkte vast in dienst bij een verzekeringsmaatschappij”, vertelt de Gentse ondernemer. “Daar had ik enorm veel contact met klanten, en zag ik met welke problemen ze kampten. Denk maar aan hoelang het duurt om een schadeclaim te regelen. Of het feit dat je je hele leven lang moet betalen voor een verzekering, die soms nutteloos blijkt te zijn zodra je ze nodig hebt. Ik kende Rémi en Bjorn al, en samen zijn we op de zolderkamer aan de slag gegaan. Ja, wij zijn echt zo’n start-up (lacht).

Veel start-up ondernemers maken de fout om hun eerste idee traag in de markt te zetten. Maar niet WeGroup, dat vrij snel een eerste versie van haar product klaar had. “WeGroup is het bedrijf achter Louise, onze virtual assistant - de digital broker”, glundert De Coster. “Daarmee hadden we een goedkoper en klantvriendelijker alternatief voor de klassieke groepsverzekering. Vergelijk het met de groepsaankoop van groene stroom, maar dan in de verzekeringswereld.”

Pivot en andere vertragende factoren

Het trio strikte vrijwel onmiddellijk de eerste klanten, maar botste al snel tegen de eerste grenzen van het vermarkten van een B2C-product in België. “Op een gegeven moment hadden we niet voldoende middelen om het product in de toenmalige vorm succesvol te maken”, knikt De Coster. “We hadden een aanzienlijk bedrag in funding nodig om het gewenste publiek te bereiken. Toen we steeds meer interesse kregen van verzekeraars en makelaars, besloten we onze virtual assistant als white label B2B-product aan te bieden.”

Arvid De Coster, een van de drie founders van WeGroup

Hoewel de pivot relatief vlot verliep, vertelt De Coster me dat de start-up heel wat vertraging heeft opgelopen. “Je moet opnieuw je go-to-market doen, de communicatie over een compleet andere boeg gooien”, weet hij. “Als start-up verlies je zo snelheid, en dat kan dodelijk zijn. Bovendien hadden we in het eerste half jaar van ons bestaan vier maanden verloren omdat we juridisch alles in orde moesten brengen.”

Als jong bedrijf waren we erg zoekende, waardoor we sommige dingen te veel en te lang in vraag stelden. Urenlang konden we brainstormen zonder dat daar iets zinnigs uit voortkwam

“Daarnaast ben je als jong bedrijf erg zoekende, waardoor we sommige dingen te veel en te lang in vraag hebben gesteld. Urenlang konden we brainstormen zonder dat daar iets zinnigs uit voortkwam”, vertelt De Coster. “Als ik nu naar onze Slack-gesprekken van anderhalf jaar geleden kijk, dan zie ik dat we soms dagenlang discussieerden over de naam van het bedrijf. Misschien kwam die twijfel wel doordat veel mensen ons hadden gewaarschuwd over het risico dat we namen. Vandaag is dat anders: als ondernemer kan je heel veel dingen in tien minuten regelen. Just don’t waste time en ga ervoor.”

Een andere vertragende factor was het te snel samenstellen van een advisory board. “We hebben twee mensen uit dat board meteen equity gegeven”, gaat De Coster verder. “Dat maakt dat we in de zaaikapitaalronde veel geworsteld hebben.”

Externe expertise aantrekken

Recent nog haalde WeGroup tijdens een zaaikapitaalronde 650.000 euro op, waarin BAN Vlaanderen het grootste aandeel heeft. Business angel Wouter Reggers leidde de ronde. “We hebben bewust niet met VC’s samengewerkt, daarvoor was het iets te vroeg”, licht Arvid De Coster toe. “Naar mijn gevoel investeert zo’n business angel emotioneler. We waarderen Wouters betrokkenheid. Hij investeert niet alleen kapitaal, maar brengt ook tonnen expertise in ons bedrijf. Zijn achtergrond als voormalige CEO van Vanbreda International zorgt voor onmisbare kennis die ons opnieuw de nodige snelheid bezorgt.”

Er zijn een hoop boeken over ondernemerschap die je willen behoeden voor bepaalde fouten, maar het is niet simpel om die theorie toe te passen in de praktijk. Je moet die rollercoaster zelf beleven

Tijdwinst dankzij expertise is misschien wel de kern van de start-up. Co-founder Rémi Wildschut is met WeGroup niet aan zijn proefstuk toe, en verkocht zijn vorige start-up en telecom- en internetprovider Meritel aan telecomspecialist Destiny. “Hij had bepaalde fouten al gemaakt, en dat gaf deze start-up een zekere voorsprong”, zegt De Coster. “Er zijn een hoop boeken over ondernemerschap die je willen behoeden voor bepaalde fouten, maar het is niet simpel om die theorie toe te passen in de praktijk. Je moet die rollercoaster zelf beleven.”

Werk-privéleven niet altijd in balans

“En hoe moeilijk ik in het begin ook dacht dat het zou zijn - vandaag is het nog duizend keer zo zwaar”, maakt De Coster er geen geheim van. “Als je bedrijf het goed doet, dan gaat dat dikwijls ten koste van je privéleven. Elk van de drie oprichters heeft tijdens het eerste jaar van WeGroup een relatiebreuk meegemaakt. Dat is enorm jammer, maar het is waarschijnlijk de zware prijs die je betaalt voor je passie en doorzettingsvermogen.”

Elk van de drie oprichters heeft tijdens het eerste jaar van WeGroup een relatiebreuk meegemaakt. Dat is enorm jammer, maar het is waarschijnlijk de zware prijs die je betaalt voor je passie en doorzettingsvermogen

Tijdens dergelijke moeilijke momenten is het handig om op een stabiel team te kunnen terugvallen. Momenteel telt het WeGroup team 17 medewerkers. “Wat aanwervingen betreft, zijn we waarschijnlijk atypisch”, vertelt De Coster. “Het tweede profiel dat we in dienst namen, was een HR manager. Dat moest iemand zijn die we konden vertrouwen. Want hij zou onze bedrijfscultuur definiëren en andere specialisten aantrekken.”

“Ik geef toe dat dat laatste geen evidentie is: we vissen in de relatief lege vijver van AI en NLP-profielen. Bovendien willen we ook enkel medewerkers die the extra mile wilden gaan. Dat is belangrijk in een start-up, en daar moet je ook niet onnozel over doen. Iedereen moet willen bouwen aan dezelfde weg.

Ecosysteem ambities

Op dit ogenblik bedient WeGroup voornamelijk Belgische klanten, al heeft het bedrijf ook een Londense vestiging. “In maart openen we ons kantoor in Warschau, want Polen is een digitale voorloper”, meent De Coster. “Vanaf dag één heeft WeGroup internationale plannen die we graag willen waarmaken. Maar alles op zijn tijd.”

We weigeren gewoon te verkassen naar het buitenland omdat er daar zogezegd meer mogelijkheden zijn. We willen met onze start-up liever België op de kaart zetten als innovatieve speler

Uiteindelijk hoopt de Gentse starter een volledig ecosysteem voor het verzekeringswezen neer te poten. Een soort marktplaats met verschillende verzekeringsproducten van over de hele wereld. “Er zijn zoveel goede producten van werelddelen zoals de VS en Azië die in Europa niet beschikbaar zijn”, stelt De Coster. “In de omgekeerde richting geldt dat ook: een land zoals Oostenrijk is op vlak van verzekeringen niet voorzien op de sneeuwstormen die het meemaakt. Een marktplaats van WeGroup zou daar soelaas voor kunnen bieden.”

Hij is er zich goed van bewust dat het uitbouwen van een marktplaats verdomd moeilijk is in ons land. Vraag en aanbod samenvoegen betekent twee keer zoveel investeren op elk vlak. “Daarom wordt onze service momenteel via makelaars aangeboden”, legt Arvid De Coster uit. “Die tussenpersoon is nodig. We weigeren gewoon te verkassen naar het buitenland omdat er daar zogezegd meer mogelijkheden zijn. We willen met onze start-up liever België op de kaart zetten als innovatieve speler.

Connecteer met 28.052 abonnees