De Gentse start-up StoryChief staat op een keerpunt. In 2020 haalde het een paar grote vissen binnen en wist het de organische groei in te ruilen voor een schaalbaar proces, 2021 is het jaar van de grote internationale doorbraak. Naast bestaande investeerders uit Gent en Amsterdam geven nieuwe investeerders uit New York en Moskou die internationale expansie een boost. “Toch kan je als start-up nergens beter lanceren dan in België”, zegt StoryChief-founder Valeri Potchekailov. “Belgen zijn heel kritisch, het is veel gemakkelijker om aan Amerikanen te verkopen. Maar die kritische feedback maakt je product alleen maar sterker. België is het ideale oefenterrein om de wereld te veroveren.”

StoryChief ontstond in 2016, lanceerde een jaar later zijn eerste versie en begon nog eens een jaar later te verkopen. “De eerste jaren waren een non-stop zoektocht naar onze ideale klanten, onze ideale verkoopprocessen, onze ideale marketingkanalen,… We hebben heel goed geluisterd naar onze eerste klanten, naar onze early adopters. We hebben met onze pricing geëxperimenteerd en ons model verschillende keren aangepast. We hebben het roer verschillende keren omgegooid. Zo gaat dat bij een start-up. In die periode zijn we snel gegroeid, op een heel organische manier. We hebben heel sterk ingezet op mond-aan-mond-reclame en content marketing via onze eigen tool. Tot vorig jaar investeerden we zo goed als niét in betalende marketingadvertenties, het waren onze ambassadeurs die over ons praten en schreven en nieuwe klanten aanbrachten.”

We hebben heel sterk ingezet op mond-aan-mond-reclame en content marketing via onze eigen tool

“We groeiden wel met StoryChief, maar die groei was eerder chaotisch. We konden er moeilijk de vinger op leggen wat werkte en wat niet werkte. We wisten niet goed waar tegenslagen of meevallers vandaan kwamen. Uiteraard is groei beter dan géén groei. Maar om echt te kunnen schalen, moet je de juiste formule vinden. Je moet het recept achterhalen. 2020 was een keerpunt, omdat we eindelijk voldoende data hadden om daar waardevolle en bruikbare inzichten uit te halen. Eens we voldoende data hadden verzameld van meer dan 40.000 gebruikers zijn we patronen beginnen herkennen. Wie is het meest tevreden? Wie blijft het langst aan boord? In welke segmenten scoren we het best?”

“Zo hebben we de juiste focus gevonden. We wisten opeens aan welke knoppen we moeten draaien om snel, steil en exponentieel te groeien. We hebben onze focus verlegd van solopreneurs naar marketing teams en agencies. Ook product-wise hebben we extra features gelanceerd zoals betere analytics, een campaign driven approach, betere samenwerkingsfeatures,...om die up-market move te stimuleren. We hebben een proces uitgedokterd dat heel schaalbaar is met een focus op het stroomlijnen van content operations. Forecasts zijn veel accurater. En als ze toch niet uitkomen, kunnen we meteen identificeren waar de knoop ligt en kunnen we het probleem snel fixen. Dat klinkt allemaal vanzelfsprekend, maar als start-up is het altijd een paar jaar zoeken naar dat recept om te schalen.”

200% coronaproof

Die focus wierp al meteen vruchten af. StoryChief verdrievoudigde zijn omzet vorig jaar. “We hebben ons platform natuurlijk nooit ontwikkeld met een pandemie in ons achterhoofd. Maar StoryChief is wel perfect afgestemd op thuiswerk en telewerk. Wij zijn 200 procent Covid-proof”, zegt Potchekailov. “Verschillende mensen, eventueel uit verschillende teams en zelfs uit verschillende bedrijven, vanop verschillende plekken efficiënt laten samenwerken aan content: dat is de essentie van wat wij doen.”

De coronacrisis heeft voor een digitale versnelling gezorgd. Ook voor het creëren, optimaliseren voor SEO, publiceren en distribueren van content. Ons platform stroomlijnt dat volledige proces. Gedaan met Word-documenten en Google Docs die heen en weer worden gestuurd, op de duur onleesbaar worden door 500 aanpassingen en waarvan dan geregeld ook nog eens een verkeerde, achterhaalde versie gepubliceerd raakt. Hoe meer teamleden verspreid zitten, hoe groter de nood aan één centrale contenthub waarop alle content samenkomt en vertrekt naar de verschillende kanalen.”

StoryChief-founder Valeri Potchekailov

Tussen kleppers als Google en Canva

StoryChief wist het afgelopen jaar een paar grote partners aan de haak te slaan, zoals bijvoorbeeld Samsung USA. “Wie in de VS een device van Samsung koopt, die krijgt toegang tot een platform waar je aan een voordeelprijs tot een 20-tal apps kan downloaden”, legt Potchekailov uit. “StoryChief staat daar tussen kleppers als Google en Canva. Samsung USA is zo’n partner die we dankzij mond-aan-mondreclame hebben binnengehaald, dankzij de aanbeveling van een tevreden klant die een familielid heeft die bij Samsung aan de touwtjes trekt.”

“Maar ik ben even trots op onze samenwerking met Artevelde Hogeschool, vlakbij huis hier in Gent. 600 studenten Communicatiemanagement worden er opgeleid aan de hand van ons platform. Dat zijn 600 studenten die StoryChief binnen een paar jaar meenemen naar het bedrijf waar ze gaan werken. Of dat ze zelf oprichten. Zo kunnen we ons contentplatform stevig verankeren voor de toekomst.

Unicornbouwers aan boord

Als 2020 het jaar was dat StoryChief de code om te schalen kraakte, dan is 2021 het jaar van de internationale verovering. Daarvoor haalde StoryChief ook nieuwe, internationale investeerders aan boord. “I2BF uit New York heeft al een paar unicorns in portfolio, Altair Ventures uit Moskou is de investeerders achter de Russisch/Amerikaanse unicorn Miro. We hebben die nieuwe kapitaalronde in alle stilte kunnen afwerken, volledig vanop afstand door het coronavirus. Ik vanuit Gent, onze investeerders vanuit de VS en Rusland. Dat werkte perfect. Daarnaast hebben we een aantal sterke profielen kunnen aantrekken met meerdere jaren SaaS ervaring die onze processen helpen stroomlijnen.”

België is het ideale oefenterrein om de rest van de wereld te veroveren

Met Anthony De Clerck hebben we ook een nieuwe Belgische investeerder, naast vroege investeerders als Willem Delbaere (co-founder van Teamleader en later Officient) en Pieter Casneuf. Begin 2020 heeft ook het Nederlandse Peak Capital in StoryChief geïnvesteerd. Of ze nu uit België, Nederland, de VS of Rusland komen, al onze investeerders hebben met elkaar gemeen dat het echte ondernemers zijn. Het zijn geen bankiers die ’s nachts in Excel-tabellen dromen, maar founders die zelf start-ups uit de grond hebben gestampt en groot gemaakt.”

De nieuwe investeerders kunnen volgens Potchekailov de internationale expansie van StoryChief een boost geven. “In aantal komt de helft van onze klanten nu al uit de VS, maar de grootste klanten in omzet komen nog altijd uit België, Nederland en de UK. We hebben dus internationaal nog heel wat groeimarge. Ik ben blij dat we eerst in België zijn beginnen verkopen. Het is veel gemakkelijker om aan een Amerikaan te verkopen dan aan een Belg. Belgen zijn heel kritisch, de standaard voor een nieuw product ligt hier heel hoog. Maar zo krijg je van je early adopters heel eerlijke, waardevolle feedback om je product te verbeteren. België is het ideale oefenterrein om de rest van de wereld te veroveren.”

Leads achterna racen

“Onze grootste uitdaging zal zijn om te schalen zonder daarvoor een leger van sales- en supportmensen te moeten aanwerven”, besluit Potchekailov. “We hebben een product led growth filosofie die ervoor zorgt dat ons product zo eenvoudig mogelijk blijft. Mensen kunnen bij StoryChief starten zonder al te veel tussenkomst van het team. Het product groeit, we lanceren steeds meer handige features, en de uitdaging blijft om het eenvoudig en aangenaam te houden voor de gebruikers.”

“We zijn van plan om op korte termijn heel wat mensen aan te werven, maar we kunnen gelukkig uitbreiden zonder dat we op zoek moeten naar een nieuw kantoor. StoryChief had niet echt een cultuur van telewerk, maar we hebben die switch verrassend snel kunnen maken toen Covid-19 uitbrak. Nu gaan we naar een vorm van hybride werken, waarbij ons kantoor meer een co-workingplek wordt dan een klassiek kantoor. Want de nood aan zo’n uitvalsbasis blijft groot, zeker bij jonge mensen. Voor corona wilde iedereen thuis werken, na corona wil iedereen weer op kantoor werken.”